Friday, 29 May 2009

Broadband speeds

Fascinating meeting this afternoon with representatives of BT Openreach. We were talking about why broadband speeds in one village in my constituency vary so much from house to house and at different times of day, and what we can do about it.

In general, once a line has been tested for faults, the biggest single determinant of broadband speed seems to be distance from the exchange. BUT - this is the length of the wire, not the distance as the crow flies, so a house that is physically nearer to the exchange can be further away in terms of length depending on the route the wire took.

The second important factor is which 'Communications Provider' you are using. At our local exchange there are three companies with their own 'kit' in the exchange - BT, TalkTalk and Orange. Each of these will differ in the quality of the equipment they have put into the exchange, how many subscribers each has and - interestingly - the capacity of the line out of the exchange to the national network (I think this may be called 'backhaul'?).

The third important factor is the setup within the house. The BT people said that all sorts of things within a house can affect the connection speed including the state of the electrical and phone wiring within the house and interference from things like thermostats switching on and off, microwaves being switched on etc. On this latter issue, they showed us something called an i-plate which you can insert into your phone socket and which filters out some of these sources of interference. Some people have reported big improvements in speed when they tried this.

Finally, we learned that part of our local network is actually aluminium wires rather than copper wires (from a time when copper was v expensive) which doesn't affect phone quality but does undermine broadband speed.

One of the frustrations is that it does seem to us from our local surveying that choice of service provider may make a big difference at our exchange. But as a consumer you don't know what actual speed you will get unless you switch provider! We're going to do some more work locally looking at who people are using to see if one provider is systematically better than the others. Though if this is the case and everyone switches then we'll all be fighting for bandwidth and the speed will drop...

Finally, we were reminded of two sources of improvement 'in the pipeline':

a) the Government is pledged to bring in a 'universal service obligation' of ensuring everyone can achieve 2 Mbps; this could be through a range of technologies based on location but this investment should improve things for everyone;

b) BT itself is investing in new high-speed optical fibre which will give super-fast broadband to 10m houses by 2012; unfortunately, towns and villages are unlikely to be very high on the list for upgrading....

47 comments:

Tom S said...

Hi Steve,

I'm a thornbury resident and I would like to say that we have Virgin Media broadband and our speeds are very good. We have been upgraded to fibre-optic broadband (the stuff BT are only just starting to pick up on) and they supplied us with the latest equipment to ensure we can get the highest speed. I would recommend Cable Broadband (Virgin Media) than broadband over the phone line.

Ian Eiloart said...
This comment has been removed by the author.
Ian Eiloart said...

Steve, you say that consumers can't know which is the best provider until they switch, but that's not entirely true. There are sites out there that provide comparisons.

http://www.samknows.com/broadband/btadsl-league.phpHere you can find out which providers have their own equipment on your local exchange. All other providers will be using the BT equipment, so the providers listed at samknows are the only ones that can provide a better link. However, any provider might give better customer service.

http://www.thinkbroadband.com/isp/compare.htmlHere you can compare providers for customer service, and for speed.

As a rule of thumb, the big providers are rubbish. They must spend all their budget on advertising instead of service provision.

http://www.broadband-notspot.org.uk/broadband-speed-test.htmlHere, you can test your speed and report slow speeds in a public forum.

Steve Webb MP said...

Hi Ian,

Thanks for the feedback and helpful links. As you say, there are websites that tell you which companies have their own kit at your local exchange, but I'm not sure that any of the sites would give you a feel for how many customers on that exchange are fighting you for their share of their providers' 'pipe' (to use the technical term!) - or am I wrong?

Thanks,

Steve

PS to Tom - we'd certainly love to get cable broadband, but the providers don't generally reckon villages will give them enough business; even Bradley Stoke is struggling to get gaps in its cable coverage filled.

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Anonymous said...

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